Avant nos filtreurs actuels ...


Aujourd’hui le plus gros animal vivant sur la Terre est un écumeur de plancton, « une passoire géante » plus connue sous le nom de baleine.

Les mysticètes, ou baleines à fanons, filtrent le plancton depuis environ 30 millions d’années. Avant ce mammifère marin, existaient d’autres mangeurs de plancton, de gros poissons de plusieurs mètres de long. On pensait qu’ils n’avaient vécu que 20 millions d’années au cours du Mésozoïque (entre 250 à 65 millions d’années).
Cette interprétation laissait un trou dans l’exploitation alimentaire du plancton. L’équipe de Matt Friedman (University of Oxford, GB) vient de combler ce vide, après description de nouveaux spécimens et réexamen de fossiles conservés dans des musées. Selon ces chercheurs, qui publient aujourd’hui leurs résultats dans la revue « Science », les filtreurs de plancton auraient existé non-stop de 170 à 65 millions d’années, soit pendant près de 100 millions d’années !
Des fossiles jusqu’à présent considérés comme d’anciens poissons à dents seraient en fait des planctonivores, dotés non pas de fanons comme les baleines mais d’épines branchiales comme les raies et certains requins actuels. Ces prolongements osseux en forme de doigts retiennent les proies lorsque l’eau s’évacue par les branchies.
La niche écologique que constitue cette nourriture de très petite taille ne serait donc pas restée inoccupée jusqu’à la diversification des mysticètes, au Tertiaire, il y a environ 30 millions d’années. D’autres poissons écumeurs de plancton dorment peut-être dans les collections de paléontologie, ignorés ou rangés dans le mauvais tiroir !
C.D. Sciences-et-Avenir.com